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Dolor cervical

Definición

Es una molestia en cualquiera de las estructuras del cuello, entre ellas, los músculos, los nervios, los huesos (vértebras) y los discos intervertebrales.

Nombres alternativos

Dolor de cuello; Rigidez en el cuello; Cervicalgia; Latigazo

Consideraciones

Cuando el cuello duele, es posible que usted tenga dificultad para moverlo, especialmente girarlo hacia un lado. Muchas personas describen esto como tener cuello rígido.

Si el dolor de cuello involucra compresión de los nervios, se puede sentir entumecimiento, hormigueo o debilidad en el brazo, la mano o en otra parte.

Causas

Una causa común del dolor cervical es la tensión o distensión muscular. A menudo, las actividades diarias son las responsables. Tales actividades incluyen: 

  • Agacharse sobre un escritorio durante horas.
  • Tener una mala postura mientras ve televisión o lee.
  • Colocar el monitor de la computadora demasiado alto o demasiado bajo.
  • Dormir en una posición incómoda.
  • Torcer y girar el cuello bruscamente mientras hace ejercicio. 

Las caídas o accidentes pueden causar lesiones cervicales graves, como fracturas de las vértebras, latigazo cervical, lesión de los vasos sanguíneos e incluso parálisis.

Otras causas incluyen:

Cuidados en el hogar

El tratamiento y los cuidados personales del dolor cervical depende de la causa del problema. Usted necesitará aprender:

En caso de causas menores y comunes de dolor cervical:

  • Tome analgésicos de venta libre, como ibuprofeno (Advil, Motrin IB) o paracetamol (Tylenol).
  • Aplique calor o hielo en la zona del dolor. Use hielo durante las primeras 48 a 72 horas y luego aplique calor.
  • Aplique calor con duchas calientes, compresas calientes o almohadillas térmicas. Para prevenir una lesión a la piel, no se duerma con una almohadilla térmica ni una bolsa de hielo puestas.
  • Suspenda la actividad física normal durante los primeros días. Esto ayuda a calmar los síntomas y a reducir la inflamación.
  • Realice ejercicios de rango de movimiento lento, arriba y abajo, de lado a lado y de oreja a oreja. Esto ayuda a estirar suavemente los músculos del cuello.
  • Procure que un compañero le dé un masaje suave en las áreas sensibles o con dolor.
  • Pruebe durmiendo en un colchón firme con una almohada que le dé soporte al cuello. Puede conseguir una almohada especial para el cuello. La puede encontrar en algunas farmacias o tiendas minoristas.
  • Pregúntele a su proveedor de atención médica respecto al uso de un collarín cervical suave para aliviar la molestia. No lo use por mucho tiempo. Hacer esto puede provocar que los músculos del cuello se debiliten. Quíteselo de vez en cuando para permitir que los músculos se fortalezcan.

Cuándo contactar a un profesional médico

Busque ayuda médica inmediata si:

  • Tiene fiebre y dolor de cabeza, y si el cuello está tan rígido que no puede tocarse el pecho con el mentón. Esto puede ser meningitis. Llame al número local de emergencias (como el 911 en los Estados Unidos) o vaya a un hospital.
  • Tiene síntomas de un ataque cardíaco, como dificultad para respirar, sudoración, náuseas, vómitos o dolor en el brazo o la mandíbula.

Llame a su proveedor de atención médica si:

  • Los síntomas no desaparecen en una semana con cuidados personales.
  • Presenta entumecimiento, hormigueo o debilidad en el brazo o en la mano.
  • El dolor en el cuello fue causado por una caída, un golpe o una lesión (si usted no puede mover el brazo o la mano, procure que alguien más llame al número local de emergencias, como el 911).
  • Presenta inflamación de los ganglios o una protuberancia en el cuello.
  • El dolor no desaparece con dosis regulares de analgésicos de venta libre.
  • Tiene dificultad para deglutir o respirar junto con el dolor en el cuello.
  • El dolor empeora cuando usted se acuesta o lo despierta en la noche.
  • El dolor es tan fuerte que usted no puede estar cómodo.
  • Pierde el control de esfínteres.
  • Tiene problemas para caminar y mantener el equilibrio.

Lo que se puede esperar en el consultorio médico

El médico o el personal de enfermería llevarán a cabo un examen físico y harán preguntas detalladas acerca del dolor de cuello, que incluyen la frecuencia con la cual ocurre y cuánto duele.

El médico o el personal de enfermería probablemente no ordenarán ningún examen durante la primera consulta, a menos que usted tenga síntomas o una historia clínica que sugieran un tumor, infección, fractura o un trastorno neurológico grave. En ese caso, se pueden hacer los siguientes exámenes:

Si el dolor se debe a un espasmo muscular o el pinzamiento de un nervio, es probable que el médico recete un relajante muscular o un analgésico más potente. Los medicamentos de venta libre a menudo funcionan igual de bien que los medicamentos que necesitan receta. Si se presenta daño en los nervios, su proveedor de atención médica puede remitirlo a consulta con un neurólogo o un neurocirujano.

Referencias

Alexander EP. History, physical examination, and differential diagnosis of neck pain. Phys Med Rehabil Clin N Am. Aug 2011; 22(3): 383-93, vii.

Cheng JS, McGirt MJ, Degin C. Neck pain. In: Firestein GS, Budd RC, Gabriel SE, et al., eds. Kelly's Textbook of Rheumotology. 9th ed. Philadelphia, PA: Elsevier Saunders; 2012:chap 45.

Devereaux MW. Neck pain. Med Clin North Am. 2009;93:273-284.


Actualizado: 3/5/2015
Versión en inglés revisada por: C. Benjamin Ma, MD, Assistant Professor, Chief, Sports Medicine and Shoulder Service, UCSF Department of Orthopaedic Surgery, San Francisco, CA. Also reviewed by David Zieve, MD, MHA, Isla Ogilvie, PhD, and the A.D.A.M. Editorial team.
Traducción y localización realizada por: HolaDoctor
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