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Encefalitis

Definición

Es la irritación e hinchazón (inflamación) del cerebro, casi siempre debido a infecciones.

Causas

La encefalitis es una enfermedad poco común. Se presenta casi siempre en el primer año de vida y disminuye con la edad. Las personas muy jóvenes y los adultos mayores son más propensos a presentar un caso grave.

La causa más frecuente de la encefalitis es una infección viral. Muchos tipos de virus la pueden provocar. La exposición a los virus puede suceder a través de:

  • Inhalación de las gotitas respiratorias de una persona infectada
  • Alimentos o bebidas contaminados
  • Picaduras de mosquitos, garrapatas y otros insectos
  • Contacto con la piel

Los diferentes virus se presentan en diferentes lugares. Muchos casos suceden en una temporada en particular.

La encefalitis causada por el virus del herpes simple es la causa principal de los casos más graves en todas las edades, incluso en los recién nacidos.

Las vacunas de rutina han reducido considerablemente la encefalitis que se debe a algunos virus, que incluyen:

Otros virus que pueden causar encefalitis incluyen:

Luego de que el virus entra en el cuerpo, el tejido cerebral se hincha. Esto puede destruir neuronas y provocar sangrado en el cerebro y daño cerebral.

Otras causas de encefalitis pueden incluir:

  • Una reacción alérgica a vacunas
  • Enfermedad autoimmunitaria
  • Bacterias como la de enfermedad de Lyme, sífilis y tuberculosis
  • Parásitos como nemátodos, cisticercosis y toxoplasmosis en pacientes con SIDA y otras personas que tengan un sistema inmunitario debilitado
  • Efectos del cáncer

Síntomas

Algunos pacientes pueden tener síntomas de un resfriado o de una infección estomacal antes de que los síntomas de encefalitis comiencen.

Cuando esta infección no es muy grave, los síntomas pueden ser muy similares a los de otras enfermedades:

  • Fiebre que no es muy alta
  • Dolor de cabeza leve
  • Baja energía e inapetencia

Otros síntomas incluyen:

Es posible que los síntomas en los recién nacidos y niños pequeños no sean tan fáciles de reconocer:

  • Rigidez en el cuerpo
  • Irritabilidad y llanto con más frecuencia (estos síntomas pueden empeorar cuando se recoge al bebé del suelo)
  • Alimentación deficiente
  • La fontanela en la parte superior de la cabeza puede sobresalir más
  • Vómitos

Síntomas de emergencia:

Pruebas y exámenes

Un examen puede mostrar:

  • Reflejos anormales
  • Aumento de la presión intracraneal
  • Confusión mental
  • Úlceras bucales
  • Debilidad muscular
  • Rigidez del cuello
  • Signos en otros órganos como el hígado y los pulmones
  • Erupción cutánea
  • Problemas del habla

Los exámenes pueden abarcar:

Tratamiento

Los objetivos del tratamiento son brindarle al paciente cuidados complementarios (reposo, nutrición, líquidos) para ayudarle al cuerpo a combatir la infección, y aliviar los síntomas.

Los medicamentos pueden incluir:

  • Medicamentos antivirales, si un virus provocó la infección
  • Antibióticos si fue provocado por bacterias
  • Anticonvulsivos para prevenir crisis epilépticas
  • Esteroides con el fin de reducir la hinchazón del cerebro
  • Sedantes para tratar irritabilidad o inquietud
  • Paracetamol (acetaminofeno) para la fiebre y el dolor de cabeza

Si la función cerebral resulta gravemente afectada, se puede necesitar fisioterapia o terapia del lenguaje después de que la infección esté controlada.

Expectativas (pronóstico)

El pronóstico varía. Algunos casos son leves, cortos y la persona se recupera por completo; mientras que otros casos son graves y pueden ocasionar deterioro permanente o posiblemente la muerte.

La fase aguda de la enfermedad dura normalmente de 1 a 2 semanas. La fiebre y los síntomas desaparecen de manera gradual o súbita. Algunas personas pueden tardar varios meses en recuperarse por completo.

Posibles complicaciones

El daño cerebral permanente puede ocurrir en casos severos de encefalitis y puede afectar:

  • La audición
  • La memoria
  • El control muscular
  • La sensibilidad
  • El lenguaje
  • La visión

Cuándo contactar a un profesional médico

Acuda a la sala de urgencias o llame al número local de emergencias (como el 911 en los Estados Unidos) si presenta:

  • Fiebre súbita
  • Otros síntomas de encefalitis

Prevención

Los niños y los adultos deben evitar el contacto con alguien que tenga encefalitis.

El control de los mosquitos (una picadura de mosquito puede transmitir algunos virus) puede reducir la probabilidad de que algunas infecciones lleven a enfermar de encefalitis.

  • Aplique un repelente de insectos que contenga el químico DEET cuando salga a áreas abiertas (pero nunca use productos con DEET en bebés menores de dos meses).
  • Elimine cualquier fuente de agua estancada (como neumáticos viejos, latas, canales y estanques de poca profundidad).
  • Use camisas de manga larga y pantalones cuando esté afuera, particularmente al anochecer.

Los niños y los adultos deben aplicarse las vacunas de rutina contra los virus que pueden provocar encefalitis. Las personas que planean viajar a lugares como algunas partes de Asia, en donde se encuentra la encefalitis japonesa, deben recibir vacunas específicas.

Vacune a los animales para prevenir la encefalitis causada por el virus de la rabia.

Referencias

Beckham JD, Tyler KL. Encephalitis. In: Bennett JE, Dolin R, Mandell GL, eds. Mandell, Douglas, and Bennett's Principles and Practice of Infectious Diseases. 8th ed. Philadelphia, PA: Elsevier Saunders; 2014:chap 91.

Simon DW, Da Silva YS, Zuccoli G, Clark RSB. Acute encephalitis. Crit Care Clin. 2013;29:259-277.


Actualizado: 8/30/2014
Versión en inglés revisada por: Neil K. Kaneshiro, MD, MHA, Clinical Assistant Professor of Pediatrics, University of Washington School of Medicine, Seattle, WA. Also reviewed by David Zieve, MD, MHA, Isla Ogilvie, PhD, and the A.D.A.M. Editorial team.
Traducción y localización realizada por: DrTango, Inc.
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